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Parque Natural de Despeñaperros

Despeñaperros es un desfiladero excavado por el río Despeñaperros situado en el municipio de Santa Elena, al norte de la provincia de Jaén (España), que está declarado Parque natural por la Junta de Andalucía en una extensión de 7.649 hectáreas, fundamentalmente por sus valores geológicos y paisajísticos, pero que también posee una destacable flora y fauna.


Se trata de un desfiladero de paredes abruptas, con desniveles de más de 500 metros de altura y muy utilizado por el hombre a lo largo de la historia, al ser paso natural de la Sierra Morena y punto de conexión principal entre Andalucía y la Meseta, Castilla-La Mancha, o lo que es lo mismo, con el resto de España. Así, por Despeñaperros han pasado siempre importantes vías de comunicación tanto por carretera, (la autovía radial A-4), como por ferrocarril. El acceso ferroviario era el más importante a toda Andalucía (a excepción de la línea Mérida–Sevilla) hasta el año 1992, con la construcción de la línea de alta velocidad Puertollano–Córdoba (90 kilómetros al oeste).


Geología

Está situado en los límites orientales de la Sierra Morena, de orientación este-oeste, pero que es atravesada por algunos ríos orientados de norte a sur, haciendo que algunas zonas de la Meseta Central drenen hacia el sur, hacia el río Guadalquivir, atravesando la teórica barrera natural de la Sierra Morena. Este es el caso del río Despeñaperros que ha excavado este desfiladero, pero también el del río Guarrizas, que discurre unos 11 kilómetros al este, y que forma la hermosa cascada de Cimbarra, protegida como paraje natural. Hay que señalar que el río Despeñaperros es afluente del Guarrizas, al que se une unos 10 kilómetros al sur del desfiladero.

Por otro lado, el desfiladero pone al descubierto parte de la historia geológica del entorno, paredes verticales compuestas por cuarcita «armoricana» de gran dureza, formada en el mar hace 500 millones años a comienzos de la Era Primaria, que posteriormente sería cubierta por materiales más modernos y que en el Carbonífero (hace unos 320 millones de años en la Orogenia hercínica por colisión continental de los continentes Laurasia y Gondwana, aplastando al continente armoricano) quedarían elevados y expuestos a la erosión, quedando finalmente al descubierto aquí, igual que en la Cimbarra.

En los estratos de cuarcita «armoricana» quedan a veces al descubierto espectaculares ripples o rizaduras de oleaje fosilizadas, como las que podemos observar en cualquier fondo marino arenoso, lo que nos desvela su origen. También excepcionalmente quedan al descubierto crucianas o rastros fósiles de organismos que dejaron su marca en el sedimento arenoso hace casi 500 millones de años.

De entre las formaciones que se observan en Despeñaperros destacan algunas con nombre propio, como El Salto del Fraile, Las Correderas, o Los Órganos, en los que la cuarcita ha sido plegada hasta quedar en estratos verticales, a los que la erosión ha dado formas de tubos puntiagudos, que evocan al órgano musical.


Río Depeñaperros

El río Despeñaperros es un curso de agua que nace en el monte de Magaña, discurre transversalmente a las cordilleras de Sierra Morena, España, y desemboca en el río Guarrizas. Forma parte de la cuenca hidrográfica del río Guadalquivir.


Flora

La vegetación dominante es similar en toda la Sierra Morena oriental, el bosque mediterráneo, con predominio de encinas y alcornoques, pero también quejigo, roble melojo y pinos (piñonero, carrasco y negral). El matorral es de madroños, brezos, jaras, mirtos y coscojas.

También merecen mención los bosques galería que aparecen en los distintos ríos y arroyos, más umbríos y húmedos, con alisos, fresnos y sauces.

Además en el parque natural existen 30 endemismos únicos en el mundo y otras especies únicas en la Península Ibérica.


Fauna

Hay una importante presencia de ciervo y jabalí (Sus scrofa), sobre los que se mantienen autorizadas monterías de caza, pero es más destacable la existencia de algunos pocos ejemplares de lince ibérico y de lobo, así como pequeños carnívoros como el zorro, el meloncillo y el gato montés.

Entre las aves que habitan Despeñaperros destaca el águila imperial y el buitre leonado.


Historia

Tanto en Despeñaperros como en la cascada de Cimbarra y las cuevas del entorno se presentan importantes ejemplos de pinturas rupestres neolíticas, prueba del valor estratégico que este territorio tuvo como lugar de paso obligado de civilizaciones desde la Meseta Central hacia Andalucía, entre las que destacan las de la Cueva de los Muñecos y las de las Cuevas de las Vacas del Rematoso.

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